Composiciones para conocer lo mejor del jazz: un género con historia

La época de oro del jazz legó a la humanidad algunas de las mejores canciones de la historia, así como intérpretes que se han quedado en el gusto colectivo.

Con orígenes que pueden ser rastreados hacia finales del siglo XIX, con la formación de la primera banda de Buddy Bolden en New Orleans, el jazz es un género musical nacido en Estados Unidos que se distingue por el rol prominente de la improvisación, progresiones de acordes más elaborados que en el blues, vocales vibrantes, así como acompañamientos de instrumentos de cuerda y viento sobre la percusión.

Por tanto, no resulta motivo alguno de sorpresa que de esta particular combinación derivasen algunas de las interpretaciones musicales más extraordinarias de los últimos cien años. Interpretaciones entre las cuales se pueden mencionar las siguientes, ancladas a la época de oro de un género tan apreciado:

N.º 1: Billie Holiday-Strange Fruit

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Criada en pobreza, Holiday abandonó su educación en el quinto grado para trabajar realizando diligencias en un burdel. Vía M80 Radio.

Compuesta como un poema por Abel Meeropol, en 1937, Strange Fruit gira en torno a la temática de los linchamientos que personas afroamericanas sufrieron durante la primera mitad del siglo XX, en el sur de Estados Unidos.

Aunque no fue la primera en interpretar la canción, la emotividad de la versión de Holiday, grabada en 1939 y debutada el mismo año en el club Café Society, llevaría a Meeropol a manifestar:

Ella le dio una alarmante, más dramática y efectiva interpretación de la canción, que podía sacar a la audiencia de su complacencia en cualquier lugar.[…] Esto era exactamente lo que quería que la canción hiciera y es la razón por la cual la escribí.

 “Strange Fruit”, interpretada por Billie Holiday. Vía YouTube.

N.º 2: Miles Davis-So What

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En 1944, Davis iniciaría sus breves estudios de música en la icónica Juilliard, institución que abandonó poco después debido a su “racismo” y “orientación blanca”. Vía The Rake.

Publicada en 1959 como pieza inicial de Kind of Blue, considerado “el álbum de jazz más vendido de la historia”, So What es una composición instrumental que hace gala de las habilidades de Davis tras la trompeta, así como su indudable lugar en la historia de la música, al ser una de las figuras responsables de asentar lo parámetros para la forma de ejecutar el jazz.

Miles es para el jazz lo que Mozart es para la música clásica o The Beatles son para la música popular. […] Empezó como un adolescente tocando bebop con el gigante del saxofón, Charlie Parker, y terminó casi 50 años después, combinando jazz con hip hop.
George Cole, al ser cuestionado sobre la relevancia de Davis.

Miles Davis interpretando “So What”. Vía YouTube.

N.º 3: Ella Fitzgerald-Summertime

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Fitzgerald hizo historia al convertirse en la primera mujer afroamericana en recibir un Grammy. Vía Grammy.

Acertadamente apodada “la primera dama de la canción”, Ella Fitzgerald es instantáneamente reconocible por su tono profundo, versatilidad y preciso manejo vocal, mismos que le permitieron hacer propias diversas composiciones a lo largo de su carrera, tal como Summertime, la original compuesta por George Gershwin en 1934 para la ópera Porgy and Bess.

En la actualidad, la canción se considera una de las más versionadas en la historia moderna, con más de dos mil grabaciones oficiales desde su concepción, a cargo de artistas como Janis Joplin, Billie Holiday, Miles Davis, Nina Simone, entre otros.

Ella Fitzgerald interpretando “Summertime”. Vía YouTube.

N.º 4: Chet Baker-My Funny Valentine

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En 1946, Baker, de 17 años, mintió sobre su edad para enrolarse en el ejército estadounidense. Vía RTVE.

Concebida por Richard Rodgers y Lorenz Hart en 1937, como parte del musical Babes In Arms, My Funny Valentine se convirtió con el paso de los años en una estampa en el repertorio de íconos de la industria musical como Ella Fitzgerald, Sarah Vaughan y Frank Sinatra. La temperamental interpretación vocal de Baker vendría en 1954, tras la publicación del álbum Chet Baker Sings.

De acuerdo con el biógrafo James Gavin, la composición causó una impresión duradera en el trompetista, en la medida en que:

La canción fascinaba a Baker. Capturaba todo a lo que aspiraba como músico. […] Se volvió su canción preferida. Raramente realizaba un show sin ella, o fallaba en encontrar algo nuevo en sus 35 compases.

 Chet Baker interpretando “My Funny Valentine”. Vía YouTube.

N.º 5: Nina Simone-Feeling Good

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Parte de la formación musical de Simone contempló el estudio de compositores de la música clásica como Bach, Brahms, Chopin, Schubert, y Beethoven. Vía EW.

De manera similar a My Funny Valentine, Feeling Good fue escrita por Anthony Newley y Leslie Bricusse para el musical de Broadway titulado The Roar Of The Greasepaint – The Smell Of The Crowd, de 1965. No obstante, la versión de Nina Simone, producida por Hal Mooney y contenida en el disco I Put a Spell on You, del mismo año, se volvería la interpretación más célebre de la canción.

Como testamento al carácter atemporal de la canción, el cover de Simone sería reutilizado posteriormente por artistas del hip hop como Jay-Z, Kanye West, Mary J. Blige, entre otros.

Nina Simone interpretando “Feeling Good”. Vía YouTube.

N.º 6: Peggy Lee-Is That All There Is?

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A lo largo de su carrera, Lee contó con numerosos roles secundarios como actriz, predominantemente dentro de producciones televisivas. Vía Los Angeles Times.

Lanzada en el verano 1969 como parte del disco homónimo, Is That All There Is? alterna entre narración hablada y vocalización en una composición en que una Peggy Lee madura, de 48 años de edad, aborda la desilusión como tema central y factor inescapable en la experiencia humana.

Presuntamente, cuando Jerry Leiber, autor de la canción junto a Mike Stoller, visitó a Lee días después de que esta escuchara la pista por primera vez, la intérprete lo recibió con las palabras: “Esto es mío. Esta es la historia de mi vida”.

“Is That All There Is?”, interpretada por Peggy Lee. Vía YouTube.

En suma, las anteriores interpretaciones atestan a la honestidad de un género que a través de su magnetismo y esencia inefables continúa capturando la imaginación de los oyentes, a pesar del transcurso de las décadas. Ya lo decía Louis Armstrong:

Si tienes que preguntar qué es el jazz, entonces nunca lo sabrás.

 

 

 

Renée Michel

Estudiante de periodismo. Miembro del casi extinto Círculo Literario Cuervo Cínico. Traduce poemas como pasatiempo. Posee una afición por la música y el cine únicamente equiparable a su afinidad por participar en concursos literarios que cree (sabe) perdidos.

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